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돼지껍데기로 만든 고효율 연료전지…"성능 2배"

최종수정 2022.12.08 13:00 기사입력 2022.12.08 13:00

카이스트 이강택 교수 연구팀

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[아시아경제 김봉수 기자] 국내 연구진이 돼지 껍데기에서 추출한 젤라틴 성분으로 기존보다 2배 이상 효율을 발휘하는 고성능 연료전지를 만드는 데 성공했다.


한국과학기술원(KAIST·카이스트)은 이강택 기계공학과 교수 연구팀이 돼지 표피에서 추출한 젤라틴을 활용해 수백 나노 수준의 매우 얇은 고 치밀성 다중도핑 세라믹 박막 제조 기술을 적용한 고성능의 양방향 고체 산화물 연료전지 개발에 성공했다고 8일 밝혔다.

양방향 고체 산화물 연료전지(R-SOFC)는 하나의 연료전지 소자에서 수소 생산과 전력 생산이 모두 가능한 시스템으로서 탄소중립 사회 실현을 위해 필수적인 에너지 변환장치다. 이러한 에너지 소자의 성능을 높이기 위해서는 700oC 이하의 중저온에서 고활성을 갖는 전극의 개발이 필수적으로, 코발트 기반 페로브스카이트 전극이 집중적으로 연구돼왔다. 문제는 코발트 기반 전극 소재가 범용으로 사용되는 지르코니아(ZrO2) 전해질과 고온에서 화학반응을 일으켜 성능을 저하시킨다는 것이다. 전극과 전해질 사이에 세리아(CeO2) 기능층을 도입하는 방법도 나왔지만 세리아와 지르코니아 사이의 반응을 억제하기 위해서 공정온도가 제한되며 이로 인해 두꺼운 다공성 구조를 갖게 돼 연료전지의 성능 및 안정성이 저하된다는 문제가 있었다.


연구팀은 돼지 표피에서 추출한 젤라틴을 활용해 매우 얇으면서도 치밀한 다중도핑의 세리아 나노박막 제조 공정기술을 개발해 양방향 고체산화물연료전지에 기능층으로 적용하는 데 성공했다. 전기화학 및 구조 분석을 통해 치밀한 기능층의 도입으로 산소이온의 이동경로가 크게 감소하며 전기화학적 활성영역이 크게 증가함을 확인했다. 이렇게 개발된 양방향 연료전지는 기존 공정을 적용한 연료전지 대비 2배 이상 높은 성능을 보였으며 동일소재를 사용한 연료전지 중 가장 높은 성능(3.5 W/cm2, 750oC) 을 나타냈다. 수소 생산도 세계 최고성능을 발휘했다. 또 개발된 연료전지 소자는 1500시간 동안 열화 없이 구동돼 매우 높은 안정성을 갖고 있음을 실증했다.


이강택 교수는 "이번 연구에서 사용된 공정들은 대면적 양산시스템에도 쉽게 적용할 수 있는 기술들이기 때문에, 탄소중립 실현을 위한 고성능 양방향 연료전지 상용화에 본 기술을 적용할 수 있을 것?이라며 연구의 의미를 강조했다.

이번 연구 결과는 국제 학술지인 '어드벤스드 펑셔널 머티리얼스(Advanced Functional Materials)'에 지난 9월 8일 온라인 게재됐고, 표지 논문으로 선정됐다.


김봉수 기자 bskim@asiae.co.kr
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