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남아도는 원자로 수소 대량 생산한다

최종수정 2019.09.15 12:00 기사입력 2019.09.15 12:00

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UNIST-英캠브리지大 연구진, 물의 전기분해용 새로운 촉매 합성

합성된 촉매의 전기화학적 안정성 및 실제 전해조 테스트

합성된 촉매의 전기화학적 안정성 및 실제 전해조 테스트

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[아시아경제 김철현 기자] 차세대 청정에너지원인 수소를 대량으로 생산할 수 있는 새로운 촉매가 개발됐다. 물질 구조 속에서 남아도는 원자들이 수소 생산량을 높이는 핵심이라는 사실도 함께 밝혀졌다.


울산과학기술원(UNIST·총장 정무영)은 정후영·신현석 교수팀이 영국 캠브리지 대학 매니쉬 초왈라 교수팀과 공동으로 수소를 대량으로 생산할 수 있는 촉매 '금속성 이황화나이오븀'을 개발했다고 15일 밝혔다. 새로운 촉매는 결정구조 내 '잉여 원자'가 전기전도성을 바꿔 기존 촉매보다 수소 생산량을 월등히 높인다.

연구팀은 화학기상증착법을 이용해 '이황화나이오븀'을 합성했다. 이 촉매의 전류 밀도는 기존에 비해 100배 이상 높았다. 전류 밀도가 높을수록 동일한 전압에서 생산되는 수소량이 많아지므로, 수소 발생 촉매로서 가능성을 보여준 것이다. 제1저자로 참여한 UNIST 출신 양지은 박사는 "실제로 수소를 만드는 전해조의 음극에 이황산화나이오븀을 적용하자, 1㎠ 면적에 1시간당 30ℓ의 수소를 방출했다"며 "상용화된 백금 촉매와 비슷한 수준으로 대량으로 수소를 생산하면서 고가의 귀금속 촉매를 대체할 수 있다는 점에서 상용화 가능성이 아주 높을 것"이라고 기대했다.


또 연구팀은 단면 주사투과전자현미경 기법을 통해, 합성된 촉매의 결정 구조를 분석했다. 이번에 합성한 이황화나이오븀은 한 층이 아니라 여러 층이 쌓인 구조다. 연구팀의 관측 결과, 적층형 이황화나이오븀 층간에는 추가적인 나이오븀 원자가 존재했다. 특히 나이오븀이 촉매 표면에 자리할수록 촉매 성능이 우수해졌다. 정후영 교수는 "촉매의 금속성이 향상되면 수소 흡착 에너지가 작아진다"며 "흡착 에너지가 작을수록 수소 원자가 촉매 표면에 잘 달라붙어 수소 생성 반응이 활발해지므로 더 좋은 촉매가 된다"고 설명했다.


정 교수는 이어 "과거 문헌으로만 알려지고 증명하지 못했던 잉여 나이오븀을 지닌 이황화나이오븀의 구조를 주사투과전자현미경으로 최초 확인한 연구"라며 "다른 적층형 물질에 응용할 경우 새로운 촉매구조를 설계하는 데 도움이 될 것"이라고 덧붙였다.

김철현 기자 kch@asiae.co.kr

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