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식이조절로 수면장애 해결 가능성 열려

최종수정 2019.07.28 12:00 기사입력 2019.07.28 12:00

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임정훈 UNIST 교수팀, 수면 유도 아미노산 '트레오닌' 발견

필수 아미노산 트레오닌 섭취에 따른 수면촉진 효과

필수 아미노산 트레오닌 섭취에 따른 수면촉진 효과

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[아시아경제 김철현 기자] 울산과학기술원(UNIST·총장 정무영)은 생명과학부 임정훈 교수팀이 동물성 단백질에 많이 포함돼 있는 필수 아미노산 가운데 하나인 '트레오닌'의 섭취가 수면을 유도하는 현상과 그 신경생물학적 작용 원리를 밝혀냈다고 28일 밝혔다. 아미노산 식이조절로 수면장애를 치료할 가능성이 제시된 것이다.


잠은 인간을 포함한 다양한 동물에게 필수적인 생리현상으로 여러 가지 신체적, 환경적 요인에 의해 영향을 받는다. 음식을 먹은 뒤 졸음이 오는 식곤증이나, 배가 고프면 잠이 잘 오지 않는 현상 등이 좋은 예다. 임 교수팀은 형질전환 초파리의 수면 행동을 이용해 특정한 음식물의 섭취에 의한 수면 조절의 가능성을 검증했다. 이를 위해 20가지 아미노산을 각각 섭취한 초파리의 수면 변화를 분석해, '트레오닌'이 수면을 유도하는 특이적인 아미노산으로 작용한다는 사실을 발견했다. 트레오닌을 섭취한 초파리는 깨어있는 상태에서 잠드는 데까지 걸리는 시간이 짧았고, 트레오닌을 섭취하지 않은 초파리에 비해 오랫동안 수면을 유지한 것이다.

이런 현상은 트레오닌이 뇌 신경세포의 신호전달에 영향을 주기 때문에 나타난다는 내용도 이번 연구로 밝혀졌다. 트레오닌을 많이 섭취하면 신경세포의 활성을 억제하는 신경전달물질인 '가바'의 양이 줄고, 수면을 촉진하는 핵심 뇌 부위의 대사성 가바 수용기를 통한 신호가 약해진다. 그 결과 빨리 잠들고 오래 자게 되는 것이다.


임 교수팀은 신경세포에서 트레오닌을 분해하는 효소의 생성이 억제된 형질전환 초파리도 제작했다. 이러한 초파리는 트레오닌을 음식물로 섭취하지 않아도 뇌 속 트레오닌의 양이 증가하는데, 이때에도 수면촉진 효과가 확인됐다. 뇌 속에 트레오닌이 많아지면 수면이 촉진된다는 것이 이중으로 검증된 것이다.


임 교수는 "수면의 새로운 조절 인자로서 뇌 신경세포 내 아미노산 대사 작용의 중요성을 밝힌 연구"라며 "중추신경에 인위적으로 작용해서 부작용을 일으키는 수면장애 치료제가 아닌 새로운 패러다임의 수면장애 치료제 개발에 도움이 될 것"이라고 했다.

김철현 기자 kch@asiae.co.kr

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